La nueva domesticación humana


Está entrada ha sido publicada primero en La nueva Ilustración Evolucionista

-Recomiendo la lectura de esta entrada en "Evolución y Neurociencias" para entender el contexto.

Las "gafas gorila" fueron diseñadas para evitar el contacto ocular con los fácilmente ofendibles gorilas.

Este era el titular de una de las muchas webs que cubrían aquella graciosa noticia (@DonMostrenco lo comentaba en Naukas, aquí). En la sociedad gorila mirarse a los ojos es un comportamiento de máxima tensión emocional, si dos machos se cruzan las miradas el resultado es la violencia. También lo usan las hembras, pero con un fin distinto pero igualmente intenso, miran fijamente a los ojos a los machos cuando quieren aparearse (curiosamente la rareza de esta mirada entre gorilas es el motivo por el cual han tardado muchos años en pasar el test de Gallup del espejo).

La mirada violenta del gorila es algo que nos resulta muy exótico, el poder de un macho de cualquiera de las dos especies de gorila es tal, que evitar de cualquier modo la confrontación siempre es una buena idea. Pero, por raro que parezca, este es un comportamiento que no nos es tan lejano; cuando subimos a un ascensor todos somos gorilas. Desmond Morris, en su "El mono desnudo" (1967) fue quizás el primero en analizar este comportamiento desde el punto de vista evolutivo. Evitamos las miradas directas para evitar la confrontación cuando el contacto es muy cercano. Esto es algo que se ha probado en otras especies de primates de forma experimental (@aberron comentaba el trabajo de Mastrepieri con macacos en jaulas pequeñas aquí).

En la actualidad es posible que nuestra sociedad se esté convirtiendo (casi) en un "ascensor social".

Son muchos los que denuncian diversos cambios que parecen estar acumulándose en nuestra sociedad occidental, se pueden resumir en un concepto: la hipersensibilización a la corrección política (englobando muchas formas relacionadas con el control de la libertad personal, desde la hiper ofensa hasta la corrección postural). Son muchos los que se echan las manos a la cabeza temiendo que la libertad occidental esté entrando en una era de oscurantismo y represión, después de todo este movimiento social está llevándose por delante a victimas inocentes (el caso Google es un buen ejemplo de ello). Pero, ¿y si estos cambios fuesen predecibles?

Peter Singer ha declarado que la corrección política actual es la fase decadente de un movimiento que una vez fue legítimo (vídeo). La visión general que solemos tener es de esa naturaleza, solemos ver los cambios sociales como revoluciones conscientes. Desde mi perspectiva evolucionista tengo tendencia a ver la sociedad como un sistema más, y considero esta hiper-corrección política como un cambio no solo natural, sino también predecible.

Es probablemente además el resultado de un comportamiento que debemos agradecer (aunque puedan no gustarnos sus resultados), pues es el que nos ha permitido romper con nuestro número de Dunbar. Asistimos a una nueva domesticación, o dicho de otra forma, al escalón definitivo de la domesticación en la que llevamos metidos decenas de miles de años. Es gracias a nuestra capacidad para adaptar nuestro comportamiento familiar/tribal a grupos mayores que nos hemos permitido vivir en enormes urbes, así como embutirnos últimamente en trenes de metro (o ascensores) sin peligro.

Inciso: Esto me recuerda una pregunta que hicieron a Frans de Waal al terminar su charla en el congreso Behaviour de este año en Portugal. Le preguntaban por la excepcionalidad humana, el que preguntaba argumentaba que si el tren en el que había viajado estuviese lleno de chimpancés en lugar de humanos, estos se habrían matado entre sí (es un argumento clásico). deWaal respondió que sí, pero que un tren de bonobos se habría formado una orgía enorme, cosa que los humanos tampoco podrían.

La sociedad humana hace mucho tiempo que ocupa prácticamente todo el planeta, pero solo ahora, y gracias al "boom" de la comunicación, comenzamos a comportarnos como si la totalidad del grupo fuese nuestra propia tribu.

El miedo a ofender, la hiper-reactividad del ofendido, la revisión de libertades en cada aspecto de la vida... todos estos cambios son el resultado de adaptar el comportamiento de una pequeña tribu cerrada a un mundo inmenso y abierto, y es (muy probablemente) gracias a que la comunicación ha roto todos los límites espaciales. De algún modo nos habíamos acostumbrado a reír lo ajeno (reír las desgracias propias -pero no comunes- se considera una muestra de valor personal), y a ocupar (por competencia) lo que otros no han podido. La comunicación ha reducido el espacio en el que vivimos y ahora la corrección política convierte en tabú todo aquello que pueda ocasionar un conflicto. Lo que Peter Singer considera la fase decadente de un movimiento social podría ser en realidad su hiper-expresión. Me temo que ahora vivimos en un enorme ascensor, tan grande como todo el planeta, y el pago para poder convivir así quizás sea perder la libertad de mirarnos a los ojos.

No perdamos la oportunidad de observar este fenómeno desde la perspectiva evolucionista, quizás podamos aprender mucho de nuestra propia especie, y predecir cambios futuros.

Tay

Nunca quemé los barcos (#Naukas17)


Hola de nuevo...

Hay otros mundos, pero están en este


Antecedentes

Recién llegados de Bilbao, cuando aún continúan calientes las ascuas de la enorme fiesta de la ciencia que ha supuesto #Naukas17, aprovecho para volver y escribir. Llevo demasiado tiempo sin divulgar, pero hay una razón que lo explica.

Inicié este blog en julio de 2008, con una entrada que hablaba de Dan Ariely, profesor de psicología del MIT (link a la entrada) y de su consejo a la hora de tomar decisiones. Ariely recomendaba que, ante una decisión tomada, lo mejor es "quemar los barcos":

"El general chino Shan Yu pidió a sus soldados quemar los barcos para evitar que sintieran tentación de volver a su tierra con sus familias, la única forma de volver a casa pasaba por la victoria en la batalla"

Utilicé aquella entrada como introducción a un blog que iba a llevar la contraria a aquel general chino y al psicólogo del MIT. Acababa de empezar mi tesis en paleontología y este blog representaba mi ilusión de dedicarme algún día al estudio del comportamiento y cognición animal. No iba a quemar ningún barco, en lugar de eso iba a hacer ese barco cada vez más grande. Al año siguiente comencé a escribir "El error del pavo inglés". Me motivaba a escribir cierto miedo de que, al dedicarme a la paleontología, fuese a olvidar todo lo que había aprendido, ¡tenía que dejar todo aquello plasmado en alguna parte!

Al año siguiente, y gracias a una charla donde presenté el libro (vídeo) la gente de Naukas (Amazings por aquel entonces) se interesó por mi (tengo que agradecer esto a Almudena M CastroIñaki Úkar y al Irreductible Pelaez -sospecho que a alguien más-). 

En Naukas 2012 volé a Bilbao para hablar del Loro Alex (vídeo), y de cómo Irene Pepperberg había conseguido lo que nadie antes. Pepperberg había abierto una ventana a la mente animal, una ventana que podíamos atravesar usando el lenguaje. Aquello no era una charla improvisada, había leído incluso los libros más técnicos sobre el tema (link) y seguía su trabajo desde hacía muchos, muchos años. 

Irene Pepperberg, Alex y yo. Naukas Bilbao 2012

Terminar una tesis en paleontología y dar el salto al comportamiento animal no es fácil, y esa es la razón por la que he estado más apartado de la divulgación. Pero puedo decir que todo va por buen camino gracias a la buena acogida de Dorothy Fragaszy del "Primate Cognition and Behavior Laboratory" de la Universidad de Georgia (Athens, USA), y a otros proyectos en los que he tenido mucha suerte. Este año he expuesto mi trabajo en el congreso más importante del mundo de comportamiento animal, Behaviour 2017. He cenado y discutido con mis ídolos de la ciencia, ¡incluyendo a Irene Pepperberg! (ahora tengo anécdotas que no conocía sobre Alex).

Poco a poco, mis ídolos se van convirtiendo en mis colegas.

Behaviour 2017 Estoril, Portugal.

Pronto podréis leer mis primeras publicaciones científicas en comportamiento animal, y ver que hemos descubierto en el uso de herramientas de chimpancés y cacatúas.

Naukas 2017

Pero como decía al inicio, vengo de Naukas 2017 y es momento de hablar de lo impresionante que ha sido. Naukas ha pasado de llenar el imponente Paraninfo de la Universidad del País Vasco (con 380 asientos y varias salas con pantalla) a llenar el Palacio Euskalduna de Bilbao. Esto significa más de 2000 personas disfrutando de la divulgación científica en directo (¡sin contar con el streaming online!). 

Dicho de otra forma, Naukas ha pasado de esto (que ya era impresionante):
Irreductible y su barba frente a casi 400 asistentes. Naukas 2016. Foto: Xurxo Mariño.
A esto:
Despedida frente a 2000 asistentes en Naukas 2017. Foto: Xurxo Mariño.
Poco más se puede decir respecto al éxito... ah, quizás sí: El público llenó la sala desde el mismo inicio del evento, tanto el viernes como el sábado por la mañana. 

En términos generales ha sido el mejor Naukas hasta ahora, y el futuro se ve impresionante. 
En Naukas es un caldo de cultivo de nuevas ideas, puedes hablar de cualquier cosa con la gente. Imagina rodearte con los mayores frikis de la ciencia del país, ya no solo los Naukas (somos más de 100) sino con un público entusiasta de la ciencia que nunca decepciona. Ha sido un placer encontrarme con viejos amigos, entre los que hay Naukas experimentados, Naukas nuevos, y (¡cómo no!) oriundos bilbaínos del público.

Mis felicitaciones para todos.

La charla "Antropomorfismo"

Llevaba años queriendo hablar sobre este tema, y por fin he podido tacharla de mi lista. Son 10 minutos (como casi todas las charlas Naukas) y, como algunos estaréis sospechando, en ella defiendo el uso de un antropomorfismo racional. Es una excusa para recordar que somos animales (no somos hongos, ni plantas), y muchas veces se nos olvida, incluso a algunos científicos.



Por supuesto, os recomiendo que echéis un vistazo a la web de EITB y picoteéis entre el resto de las charlas, algunas fueron muy buenas (link). La mayoría solo son 10 minutos, aprenderéis de todo y os reiréis bastante con esta gente. Si una no os gusta, pasad a otra, son muy diferentes entre sí.

Referencias

Una charla de 10 minutos requiere controlar mucho lo que se dice, y no debe dejarse nada sin pensar. Como suelo hacer en mis charlas cortas, aquí tenéis referencias para prácticamente todas las afirmaciones:

-Dawkins especula con murciélagos que puedan experimentar colores en el sonido “Seeing with the ears” (link)

-Tentáculos con mente propia en pulpos, consciencia dividida, ver a través de la piel... Tenéis las referencias de mi charla de 2014 aquí (link) 

-Chimpancés que aprenden de sus madres, ¡este artículo es de mis coautores! "Tool transfers are a form of teaching among chimpanzees" (link) 

-Especulación acerca del sabor de las termitas en chimpancés: On the Taste of Umami in Chimpanzee. (link) Sí, las termitas del género Macrotermes saben a anacardos.


-Error del pavo inglés (link) ¡cómo no iba a poner mi libro!



-Perros que entienden qué les dices y cómo se lo dices "Neural mechanisms for lexical processing in dogs" (link)

-Perros y gatos celosos ante el comportamiento de sus dueños "Jealousy in Dogs" (link). Para los gatos aun no está publicado, asistí a la conferencia en el Behaviour17 y los resultados eran muy concluyentes.

-Córvidos capaces de razonar, rememorar el pasado, imaginar el futuro, pensar en sus propios pensamientos e incluso inferir el pensamiento de otros. "Cognition without Cortex" (link)

Tay

Teoría de la mente en niños y en simos


La teoría de la mente es uno de esos conceptos escurridizos que la humanidad ha querido solo para sí misma durante muchos años. Con el paso del tiempo y el desarrollo de las ciencias cognitivas cada vez tenemos más claro que no somos los únicos con la habilidad de predecir la mente en otros seres. Pero la naturaleza no es tan sencilla como querríamos o esperábamos. Si al hecho de que "cuanto más sabemos, más conscientes somos de nuestro desconocimiento" le añadimos el que la naturaleza es mucho más compleja de lo que inicialmente suponíamos, el resultado puede ser frustrante para algunos, pero fascinante para otros.

Hasta este año la teoría de la mente "completa", aquella que definía a los seres humanos, también existe en otros primates. Dediqué una entrada en Naukas con un título que hacía referencia al ingenioso método usado por los investigadores, también especulé acerca del porqué de los interesantes resultados.


En La nueva Ilustración Evolucionista dedicamos una entrevista a los autores de dicho trabajo, en la introducción también expliqué el experimento incluyendo los vídeos del mismo. 


Por último, en Naukas publico un artículo de naturaleza muy diferente, pero con algunos elementos en común. Cuando los niños pequeños se quieren esconder tienden a taparse los ojos, y con eso ya creen que (al menos parte de) su "ser" ya es invisible. Es interesante que ¡también lo creen de aquellas personas que están con ellos! (dirán que no pueden verte si tapas tus propios ojos). Recientemente han descubierto que esto se aplica también al oído y al habla. De alguna forma los niños pequeños (incluso 4 años) creen que toda interacción requiere de una bidireccionalidad, su conciencia es mucho más rara de lo que creíamos.

Enlace para leer la entrada: Hacerse invisible cerrando los ojos

Tay

Fotografías superiores de James Mollison (web)

Kulning, el canto sueco ancestral y los animales

Esto es el Kulning, un canto antiguo sueco usado para llamar al ganado.
Jonna Jinton es capaz de hacerlo y le funciona.

Lo cierto es que las vacas son animales muy curiosos, y se acercarán a cualquier cosa que merezca una investigación. También les gusta la música, como se ha probado ya en algún artículo científico. Por ejemplo, en este mostraban como las vacas expuestas a música clásica estaban más dispuestas a exponerse a un sistema automático de extracción de leche. (Effect of music on voluntary approach of dairy cows to an automatic milking system, link)

¡Curiosamente no solo funciona con el ganado!
 

Tay

Visto en el muro de Frans de Waal
Podéis seguir a Jonna Jinton en youtube aquí

Monstruos de la profundidades, y una pequeña foca


Kirk Fraser es un amante de la naturaleza que, salió hace unos días a ver orcas con la familia. Para sorpresa de todos, se vieron en mitad del ataque de un grupo de orcas a una foca. La foca encontró, en aquella embarcación, un inesperado recurso de superviviencia. Gracias a que hoy en día las cámaras abundan por todos lados (¡incluso sumergibles! segundo vídeo en un link más abajo), nosotros también podemos disfrutar del acontecimiento.

 Esta es mi traducción (adaptada) de sus palabras:
 "Estábamos de paseo con la familia buscando ballenas cuando encontramos un grupo de 12 orcas transeúntes atacando a una foca. La foca se agarró a la barca desesperadamente tratando de escapar y revolviéndose por la cubierta. Se cayó al agua tres veces, del pánico, pero finalmente se mantuvo ahí hasta que las orcas se dieron por vencidas (a los 30-45 minutos). Ha sido la experiencia más intense y épica de la historia. Te quiero Naturaleza. Vaya foca con suerte."
 

Ahora bien, hasta aquí es algo que, más o menos, ya hemos podido observar en otros vídeos. Nos os perdáis el vídeo a continuación. Es la grabación que hicieron al sumergir una de las cámaras en el agua. Absolutamente alucinante.

Aquí tenéis el segundo vídeo, en GlobalNews

Tay

Motivos de las ballenas jorobadas

Es el año 2009, en una mañana cualquiera de la Antártida. Un grupo formado por 10 orcas se encuentra acechando a una foca cangrejera subida a un trozo de hielo.

 Las orcas se dividen, unas rodean a la foca mientras que otras se alejan suavemente. Desde cierta distancia, comienzan a nadar con fuerza hacia el trozo de hielo donde se encuentra la foca. Se aproximan a gran velocidad y, cuando se encuentran muy cerca, con una fuerte batida crean una ola dirigida. La ola avanza por la superficie del hielo hasta que alcanza a la foca y, probablemente sin entender qué ha ocurrido, es derribada. Una vez en el agua las orcas la rodean. Faltan segundos para su muerte. Probablemente primero jugarán con ella, lanzaran su cuerpo por los aires hasta que se aburran y entonces la devorarán.

 En ese momento dos ballenas jorobadas se interponen entre las orcas y la foca, impidiendo que puedan completar la maniobra (propia de su cultura). La foca, probablemente sin mucha idea de cómo ponerse a salvo, nada desesperadamente hacia las ballenas jorobadas. Entonces ocurre lo que nadie hubiese imaginado jamás, cuando la foca alcanza a una de las ballenas, ésta se da la vuelta y deja que la foca suba sobre su cuerpo, como si un bote salvavidas se tratase. Las ballenas se alejan, una de ellas nadando del revés y con la foca encima. Cuando las orcas se acercan, la ballena curva su cuerpo alejando a la foca del agua, manteniéndola lo más elevada posible. Si la foca se resbala, la ballena utiliza su aleta para recolocarla con mucho cuidado. Al alejarse lo suficiente, a una zona segura, la ballena deja a la foca en el agua.

El gif es una representación digital de la posición de la foca sobre el cuerpo de la ballena.



Esta es, más o menos, la descripción que hicieron Robert L. Pitman y John W. Durban en el año 2009 de lo que fue un evento fascinante (lo  publicaron en Natural History Mag). Pero no fue un fenómeno aislado, durante aquella expedición las ballenas protegían a las focas constantemente. Pitman y Durban explicaron estos comportamientos como aloparentales, cuidados parentales a un individuo que no es descendiente de uno (ej: mascotas).

Desde entonces se han observado eventos similares en otras partes del mundo, donde las ballenas jorobadas se enfrentan a las orcas salvando a individuos que no son de su grupo. Hay observaciones de focas, ballenas (jorobadas y grises) e incluso peces luna (Mola mola) salvados del ataque de las orcas. ¿Cuál es el porqué de todo esto? Un artículo de Robert L. Pitman publicado hace unas semanas hace un análisis de 115 eventos de este tipo e intenta darle una explicación. Pese a que en los medios se repite que es un misterio (p.ej: Science Alert Gizmondo), hay dos posibilidades no excluyentes: o bien las ballenas actúan por norma en contra de las orcas por motivos personales (suelen ser ballenas con cicatrices, probablemente resultado de otros enfrentamientos), o están actuando de forma altruista al salvar individuos que no tienen nada que ver con ellos.

Mi opinión es que debemos dejar de ver la naturaleza como un reloj suizo, especialmente en lo que respecta a comportamientos tan complejos como estos. Tampoco debemos olvidar que para cada porqué hay muchas respuestas posibles y coexistentes, más incluso que las propuestas por el gran Niko Tinbergen.

Tay

Este tema lo ha tratado también @Uhandrea en el Cuaderno de Cultura Científica


Redes de burbujas en Alaska

Ballenas jorobadas alimentandose, ¡esperad a que aparezcan! 



Lo han grabado recientemente en Resurrection Bay (Alaska)
Probablemente están usando la técnica de la red de burbujas para capturar arenques. 

Es una técnica que aprenden y evoluciona culturalmente, y que requiere de una gran coordinación entre los miembros del grupo. En esta imagen aparece resumido  


Aunque las descripciones pueden variar un poco, ocurre más o menos así: Una de ellas actúa como líder dando la señal de salida. Con la señal todas se sumergen y comienzan a nadar en círculos alrededor de los arenques, mientras sueltan aire por los espiráculos nasales ("herders" en la imagen). Una de ellas (el "caller") se sumerge más que el resto, y desde debajo, asusta a los arenques con un estruendo tremendo. Cuando éstos intentan huir encuentran que las burbujas de las ballenas que nadan en circulo han formado un cilindro de burbujas a su alrededor. Solo pueden escapar hacia la superficie. Entonces las ballenas rompen con su formación y suben todas a la vez... y ocurre lo que veis al final del vídeo.

Esta técnica ya la he comentado alguna otra vez en el blog, y os recomiendo que le echéis un vistazo a El espectáculo de los gigantes del mar. También la vimos en El susto de las ballenas jorobadas

Tay

Éste vídeo lo ha publicado Frans de Waal en su muro de Facebook.